Trouver un insecte fossilisé de 20 millions d’années? Banal. Identifier dans cet insecte des gènes d’un parasite? Déjà fait. Établir que ce parasite est l’ancêtre de celui qui cause la maladie de Lyme? On a votre attention.

La maladie de Lyme n’existait pas il y a 20 millions d’années, précisent les entomologistes et généticiens dans la dernière édition de la revue Historical Biology. Mais la configuration de la bactérie (de l’ordre des spirochètes, pour les intimes) qu’ils ont observée dans ce fossile en fait la plus ancienne ancêtre connue d’une famille dont la maladie de Lyme n’est qu’une des conséquences.

La tique qui en était porteuse a été retrouvée avec deux de ses compagnes, coincée dans la même goutte d’ambre. Le tout avait été acheté il y a 25 ans, dans un marché de République dominicaine, par le paléoentomologiste George Poinar, qui est aujourd’hui l’auteur principal de cette recherche.